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祖父級B-52延壽 美空軍將「換心」

http://news.sina.com   2017年02月10日 08:57   中國日報

  (綜合報導)美國空軍的B-52戰略轟炸機平均壽命約55年,已經是軍機中的曾祖輩,雖然機體各方面都有妥善維護,但是引擎卻沒有更動過,關於是否更換引擎的計画一直都是議而不決。現在美國空軍官員稱,經過多年的考慮,他們將「比以往更接近做出決定」,意思是傾向更換B-52的引擎。

  防衛新聞(Defense News)報導,在過去兩年中,美國空軍全球打擊司令部(Air Force Global Strike Command)與引擎製造商、金融機構共同合作,為B-52同溫層堡壘式( Stratofortress)的八款普惠(Pratt & Whitney)TF33引擎進行商業價值評估,衡量更換引擎的成本效益。結果這項評估表明,更換新式引擎的確可以節省維護費用和燃料成本,也就是替B-52換引擎是劃算的。

  現在再次將B-52引擎問題搬到?面上討論,與今年初發生的B-52引擎掉落意外有關。在1月5日,一架B-52從北達科他州米諾特空軍基地(Minot Air Force Base)起飛后不久,其中一具引擎就從空中脫落,雖然並沒有造成機組人員損失,脫落的引擎也沒有造成環境的破壞,但是這個案例卻提醒美國空軍,B-52的引擎確實老邁年高。前空軍部長戴博拉.李.詹姆斯(Deborah Lee James)將這次事故稱為「災難性故障」,儘管她和全球打擊司令部指揮官羅賓,雷德將軍(Robin Rand)都同意這不是TF33引擎有系統性問題,但是老舊就是根源。

  負責這項評估的B-52武器系統副主任詹姆斯.納茲爾(James Noetzel)说:「我們對引擎製造商發出了兩項請求,包括改造的可行性與改造的風險,與相關的優劣,然后將其納入其評估。我們估計它的燃油效率至少提高了30%,意思是新的引擎將允許B-52可以飛行更長的距離,而不需要空中加油,同時新的推進系統將也更安全可靠,有效降低維護成本。 」

  之所以美國空軍遲遲做不了決定,與引擎的尺寸有關,新式引擎的渦輪風扇比較大,很難評估對B-52機翼會帶來怎樣的負荷改變,因此美國空軍當前的想法是新式引擎改造成原來的尺寸,重量也儘力與TF33相似,從而減少任何結構改變。

  但是,儘管在評估結論是「劃算」,但是價錢仍使美國空軍?步,全球打擊司令部的雷德將軍對於評估報告的「更換機隊引擎粗估預算為50億美元」,感到無法承受,因此美國空軍想用其他融資方式來找錢,這中間需要一些立法修改過程,以符合預算法的審查。

  至於新引擎的候選者,包括英國勞斯萊斯公司(Rolls-Royce)的BR700,它也是灣流550、灣流650中型各機,以及波音717客機的動力來源。另外普惠公司自己也有PW 800或PW1000G兩款可選;第三家候選者是通用電氣公司(GE)的TF34,支持者認為它在A-10攻擊機上的表現不俗,可以做為引擎堅固耐用的保證。

  一具B-52引擎在飛行途中掉落

  美國空軍一架B-52同溫層堡壘式(Stratofortress)巨型轟炸機,它的其中一具引擎就在訓練飛行過程中掉下來,美國空軍稍早承認這件事故,並且已經在進行事故后續處理。

  國防新聞(Defense NEWS)報導,由於B-52轟炸機裝有8具普惠TF33-P-3/103渦輪扇引擎,所以失去1具巨擎並沒有造成飛行影響,這架B-52最終安全降落,機上的5名機組成員也平安無事。美國空軍發表聲明指出,他們已經確認脫落引擎的位置,引擎殘骸掉在 北達科他州米諾特空軍基地(Minot Air Force Base)東北方46公里,接近人口稠密的區域,現在已經派出一架UH-1N直升機前往回收引擎殘骸。

  該聲明说,這架B-52是米諾特空軍基第五轟炸隊,當時正在訓練任務,不過聲明沒有说明事故原因,僅表示基地方面己經展開初步安全調查。

  比較嚴重的是,該事件可能引發關於B-52轟炸機是否能持續服役的相關討論,B-52問世於1952年,是最古老的現役軍機,並預計將會一直服役到2040年左右,是否退役還取決於諾格公司(Northrop Grumman)的新式轟炸機B-21「突襲者式」(Raider)能否取代它。

  目前不知事故原因,不過TF33也確實是最古老的渦輪扇引擎,所幸普惠公司有推出引擎升級包,使它們的維護成本有效降低。但是主張應該為B-52更換引擎的意見也一直都在,所以普惠也預先準備了F117引擎,作為TF33的潛在替代品。F117使用在C-17運輸機與波音757客機上,是比較新式的産品。除普惠以外,通用電氣公司和勞斯萊斯也有其他引擎可供替代。

  目前美國空軍有76架B-52轟炸機,是美國戰略轟炸機三傑(B-1、B-2、B-52)最重要的一種。

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