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飞机发射火箭送上太空 维珍集团测试成功

http://dailynews.sina.com   2019年07月16日 05:35   中国日报

 


(综合报导)发射火箭是大工程,通常需要在发射塔完成,并耗费大量燃料,而英国维珍集团下的维珍轨道(Virgin Orbit)公司决定另辟蹊径,用飞机把火箭送上太空,这种方式可大幅降低发射成本。7 月 10 日,该公司已成功完成第一次火箭跌落试验。
维珍轨道用来发射火箭的不是普通飞机,而是一架经过大幅改装的波音 747,维珍轨道命名为「宇宙女孩」(Cosmic Girl),机翼下方可搭载一枚可发射小型卫星的二级火箭。
10 日的试验中,「宇宙女孩」成功在美国西南部的莫哈韦沙漠上空投下一枚「发射者一号」火箭仿制品,由水和防冻剂填充而成,重量与真火箭一致。本次发射基本模拟火箭送入太空时的实际场景,飞行员 Kelly Latimer 将飞机驾驶至 35,000 英尺(约 1 万公尺)高空,将火箭模型投掷到下方的沙漠,试验过程没有出现重大问题。
维珍轨道表示,接下来他们的工作重点是发射一枚真正的火箭,这很可能在不久之后实现,CEO 丹•哈特(Dan Hart)表示,第一次正式发射「有望在夏季结束前」, 「我们为发射下一台火箭做好了准备,这将是我们第一个付费客户,可能在第一次发射的 2 个月后,也可能是 10 个星期。」他补充。
不同于 SpaceX 和 ULA 以重型火箭一次性发射多颗卫星以达成规模效应,维珍轨道的卖点是小型火箭在发射场所和时间的灵活性。将飞机当作火箭发射器的好处,在于能从普通机场起飞,不必像传统火箭发射一样等待发射窗口,且不易受天气影响导致延误。根据维珍轨道的说法,「宇宙女孩」能在接到通知 24 小时内运送有效载荷至轨道,而现阶段传统的发射方式的等候时间可能长达 24 个月。
更重要的是,火箭发射的成本也将显著降低,维珍轨道预计将为每次发射定价 1,000 万到 1,500 万美元,和政府机构动辄数亿美元的报价相比几乎是「白菜价」,也低于商业火箭市场的领头羊 SpaceX 的价格,后者每次发射火箭的费用在 6,000 万美元左右,同样采用空中发射技术的 Northrop Grumman,每次发射成本约 4,000 万美元。如果「宇宙女孩」计划成功投入商用,有望成为中小卫星营运商的首选。目前维珍轨道已有数十个商业发射在排队等候测试完成,哈特强调其中大部分是私人公司的太空船 ,只有一个来自 NASA,另一个来自五角大厦。
此次测试的成功对于维珍集团另一家公司维珍银河而言也是好消息,该公司著名的太空旅游计划也是利用空中发射技术,将游客乘坐的太空船送至太空边缘体验约 10 分钟的太空旅行,不过由于涉及载人太空船,维珍银河的计划进展要慢一些。
维珍银河太空旅行更近一步

维珍银河公司(Virgin Galactic)太空船今天飞上海拔 89.9 公里的太空边际,这也是它除了 2 名飞行员外,首次载乘客进行测试,朝次轨道太空旅行的目标更近一步。
路透社及法新社报导,维珍银河公司表示,英国亿万富翁布兰森(Richard Branson)为送游客上太空而打造的太空船二号(SpaceShipTwo)级太空船「团结号」(VSS Unity),从加州莫哈维沙漠(Mojave)发射,并飞上海拔 89.9 公里的高空。

美国定义的太空高度约为海拔 80 公里高,而维珍银河的太空船去年 12 月首次飞过这个高度,达到海拔 82.7 公里处,但仍未通过国际承认的地球大气层与太空分界线,也就是海拔 100 公里的「卡门线」(Karman Line)。
布兰森当时大张旗鼓地宣布,这是自美国国家航空暨太空总署(NASA)2011 年结束太空梭计划后,首度有载人太空船从美国发射上太空。
维珍银河公司这次在测试过程中不断更新推文:「太空船二号,欢迎回到太空。」
团结号今天首度载客,由维珍银河的首席太空人指导员摩西(Beth Moses)代表上阵,评估乘客体验与客舱状况,她之后将负责训练公司未来的太空旅客。摩西今天成为首位搭乘商务太空船升空的女性,她表示这是一趟「难以形容的飞行」。
布兰森的主要对手是亚马逊(Amazon)创办人贝佐斯(Jeff Bezos)成立的蓝源公司(Blue Origin)。
贝佐斯本周在纽约告诉听众,他的「新雪帕德号」(New Shepard)次轨道太空船将在今年稍后开始载人,并且会比太空船二号飞得还要高。
根据《太空新闻》(Space News)引述,贝佐斯曾说:「维珍银河公司将需处理的问题之一,终究还是没飞过卡门线,还没。」新谢帕德号已经飞过卡门线,但没有载人。


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